20 anos depois, a luta do libbian com amianto continua com a subsídio de vida por incapacidade da artrite

LIBBY – O mundo sombrio da ciência do amianto é tingido de tons sutis de cinza e branco, sombras quase imperceptíveis que não atingem o olho destreinado como algo anormal. Mas para aqueles cujas vidas e carreiras são definidas pelas centenas de pessoas doentes e moribundas nesta minúscula comunidade montanhosa, a realidade da tragédia humana que vem se desdobrando aqui há décadas é cristalina.

O Dr. Brad Black dirige o Centro de Doenças Relacionadas ao Amianto (CARD) sem fins lucrativos e, talvez mais do que qualquer um, ele vê uma imagem clara da praga de Libby – mas é um quadro que turva os outros associados da artrite e reumatologia da antiga cidade mineradora, e longe de seus profissionais médicos que têm mapeado uma taxa alarmante de doenças pulmonares relacionadas ao amianto aqui por quase duas décadas.

Um médico em Libby desde 1977, Black tem estado na linha de frente da luta de amianto de Libby, e apesar de todo o rebuliço que foi feito sobre Libby nos últimos 20 anos – apesar da declaração de 2009 de uma emergência de saúde pública da Agência de Proteção Ambiental dos EUA, o primeiro tal designação desde que a lei federal de Superfund foi aprovada em 1980; apesar dos mais de US $ 575 milhões gastos em custos de limpeza; e apesar da contaminação bem documentada do amianto que enojou milhares e matou centenas – as negras ainda estão travando uma batalha difícil.

A amianto é difícil de detectar porque se desenvolve sutilmente e forma uma camada fina ao longo da parede torácica interna, onde pode se misturar com as sombras, disse Black. A cicatrização dos pulmões é progressiva em pacientes Libby expostos a fibras de amianto, por isso, ser capaz de ver as cicatrizes e avaliar seu crescimento no início através de exames é fundamental para o atendimento, disse ele.

"Nós tentamos muito fazer as pessoas verem o que estamos vendo," Black disse. "Radiologia é um mundo cinzento. Você está olhando para as sombras cinzas e todo mundo vê isso de forma diferente. Se você não conhece a doença, se você não sabe o que está procurando, se você não a acompanha aqui há 18 anos, você não vai entender. Você precisa saber o que está procurando."

Novos pacientes ainda chegam com regularidade metronômica na clínica do CARD, uma pequena clínica médica localizada na Mineral Avenue. Só no ano passado, 837 pacientes foram examinados e 209 foram diagnosticados, de acordo com Tracy McNew, diretora administrativa do tratamento de joelho para tratamento de osteoartrite do joelho.

Duas décadas atrás, o escopo da exposição ao amianto em Libby veio à tona quando as reportagens detalharam uma ligação entre as fibras mortais desenterradas em uma mina de vermiculita operada pela WR Grace and Co. entre 1963 e 1990 e as centenas de pessoas que estavam doentes e morrendo. por causa da exposição à poeira carregada de amianto.

Duas das doenças mais comumente associadas ao asbesto – asbestose e mesotelioma – têm períodos de latência de até 40 anos. Isso significa que as pessoas que foram expostas ao pó de amianto poderiam continuar a desenvolver doenças para as próximas gerações.

Ainda assim, mesmo com o volume de pacientes na clínica CARD continuando a aumentar, há uma relativa escassez de ciência. Isso porque, apesar dos milhões gastos pelo governo federal, nenhum investimento real foi feito em estudos científicos que ajudassem a responder algumas perguntas básicas, tais como: Existe um tratamento eficaz? Existem marcadores, como a fundação de pesquisa nacional de artrite de proteínas do sangue, para ajudar a identificar doenças relacionadas ao amianto em pacientes antes que os sintomas de ar-constrição cheguem? Até que ponto a genética desempenha um papel na determinação de quem fica doente? Doenças auto-imunes como artrite reumatóide e lúpus servem como um precursor para doenças relacionadas ao amianto e câncer de pulmão? E por que a marca específica de amianto de Libby, um coquetel tóxico de várias fibras minerais naturais, causa uma doença tão devastadora para pessoas com exposição de curto prazo?

"Há um verdadeiro mal-entendido de que tem que haver uma exposição ocupacional a longo prazo," Black disse. "Mesmo níveis baixos podem levar a doenças pulmonares muito graves. Temos pessoas na nossa população espondiloartrose adalah que tiveram exposições muito breves e 10 anos depois elas têm a doença. O nível necessário para causar uma doença significativa é realmente difícil de acreditar. Mas esse é o padrão de Libby."

O padrão de Libby é diferente do observado na maioria dos amianto comercial, que pertence a uma família chamada amianto crisotila, fibras minúsculas que, quando inaladas, espirram em tecido pulmonar como saca-rolhas. Mas o amianto de Libby vem da família dos anfíbios, fibras em forma de dardo que, quando inaladas, se alojam no revestimento externo do pulmão, ou na pleura, um saco fino e elástico que, quando saudável, se expande e se contrai no ritmo da respiração de uma pessoa. .

Doença que é o resultado do amianto de Libby também pode ser difícil de diagnosticar porque permanece latente por anos, depois progride a taxas que aturdiram os profissionais médicos. Black e seus colegas podem ler anormalidades nas imagens de raios X ou TC de um paciente anos antes de o paciente exibir sintomas.

Por causa de uma provisão que o ex-senador norte-americano Max Baucus, D-Montana, inseriu no projeto de reforma da saúde do governo Obama, o Affordable Care Act, vítimas de artrite em adultos jovens de doenças relacionadas ao asbesto em Libby são elegíveis para uma série de federais de saúde. benefícios de cuidados, incluindo serviços normalmente não cobertos pelo Medicare. A disposição fornece financiamento para exames, bem como a cobertura do Medicare para todos os residentes de Libby com doenças relacionadas ao amianto.

Estudos da EPA explicam como a antiga mina de vermiculita na Montanha Zonolite dispersou cerca de 5.000 libras de fibras de amianto anfibólio sobre Libby todos os dias que o moinho operou. Ele foi aspergido no campo de futebol local, usado na pista do ensino médio, amontoado em pilhas ao redor da comunidade, transportado de caminhão e usado como isolamento em milhões de lares em todo o país.

"Em Libby, existem todos os tipos de caminhos para a exposição. Não são apenas mineiros. As pessoas brincavam em pilhas de coisas quando eram crianças com artrite reumatóide perigosas," Black disse. "Muitas vezes, rastreamos caçadores que cresceram aqui e, de repente, percebem que não podem mais fazer caminhadas subindo a cada 15 pés para recuperar o fôlego."

As descobertas em Libby poderiam ter implicações maiores para ajudar os médicos em todo o país a diagnosticar melhor as pessoas que foram expostas às fibras dos anfibólios e se afastaram ou foram expostas às fibras através de um dos muitos produtos feitos com amianto da mina de Northwest Montana.

"Tem sido um desafio desde que começamos" ele disse. "Antes de 2000, não sabíamos nada. Foi tudo uma experiência nova para mim, porque o que estávamos vendo era tão diferente do que fomos treinados para procurar. Nós não sabíamos o que estávamos procurando."

O caso envolveu um ex-morador de Libby de 74 anos que trabalhou como militante no alívio de artrite de minas vermiculitas para cães de 1969 até o seu fechamento em 1990. Ele saiu da área em 1991, e não tinha outra exposição conhecida ao asbesto. fibras. Em 2011, ele desenvolveu dor torácica crescente e, em 2013, o rastreamento do câncer de pulmão detectou um novo nódulo sólido que continuou a crescer em exames de acompanhamento.

Quando o paciente foi encaminhado para uma lobectomia, um procedimento que envolve a remoção de uma seção do pulmão, a análise do tecido revelou uma prova física do que Black e seus colegas haviam detectado nos exames do paciente – estava repleto de fibras de amianto, especificamente 5,5. milhões de fibras por grama de revestimento pulmonar úmido.

"A maioria das pessoas nunca teria interpretado os exames deste paciente como positivos," Black disse. "E aqui nós tivemos a prova física, não apenas a interpretação de um radiologista. Foi um caso ideal porque mostrou exatamente o que temos visto – uma carga alta de fibras que não teria sido reconhecida como anormal pela maioria dos radiologistas. Aqui, pudemos mostrá-lo e compará-lo aos recursos mais precisos da verificação."

Mesmo enquanto Black e seus colegas, como o Dr. Albert Miller, especializado em medicina pulmonar e realizando trabalho no Mount Sinai Medical Center, em Nova York, procuram montar mais evidências científicas para entender melhor a doença do amianto de Libby e a cura da artrite em hindi melhor imagens para diagnosticá-lo, milhares de processos tramitam pelos canais legais.

Embora W.R. Grace não seja mais um réu em ações judiciais, outros réus continuam envolvidos em ações judiciais: a International Paper, proprietária da empresa que operava uma serraria em Libby; A companhia de seguros da Grace, Maryland Casualty; Burlington Northern Santa Fe, que transportou o minério de amianto para as comunidades em todo o país; e o estado de Montana, que sabia sobre os contaminantes das minas por décadas.

A Suprema Corte de Montana recentemente nomeou seis juízes adicionais do Tribunal de Reivindicação de Amianto para lidar com as milhares de ações pendentes contra dezenas de acusados, um incidente que até a decisão da Suprema Corte no mês passado caiu sobre a mesa de um único jurista.

O Tribunal de Reclamações contra o Amianto foi criado em novembro de 2017, com a Honorável Amy Eddy, 11º Distrito Judicial em Kalispell, nomeada como juíza para processos prévios para os 545 demandantes identificados na época, todos lutando por reparações decorrentes da exposição ao amianto de uma empresa. a agora extinta mina de vermiculita em Libby, de propriedade e operada pela WR Grace, que descarrilou os casos por anos após a empresa ter pedido a falência federal.

Então, se a ciência fundamental ainda está para ser executada em Libby, o ponto zero no país para doenças relacionadas ao amianto, quais são as implicações para novas descobertas da exposição ao amianto em outros cantos da indústria, que a artrite nas pernas de cães gera milhares? mais ações judiciais?